独角鲸的长牙有多珍贵?抵得上一座小城堡,国
2021-03-26 14:52

1515年,一头稀有的“独角兽”从神秘的东方印度启程,经过四个月的漫长航行来到里斯本,葡萄牙国王曼努埃尔一世准备将它送给教皇。然而天意难测,即将抵达意大利时,船只不幸沉没,同时丧生的还有这只“独角兽”——印度犀牛!独角兽的故事传遍欧洲,丢勒还为此创作出了版画《丢勒的犀牛》。

 

虽然陆上独角兽葬身海底,但随着大航海时代的推进,来自北方的海上独角兽的传闻却愈演愈烈。根据古老的维京传说,在北方极寒之地有一种海洋独角兽,它螺旋形的角具有神奇的功效。这头“神兽”的“角”,在1577年,由英格兰航海探险家马丁·弗罗比舍(Martin Frobisher)真实展现在伊丽莎白女王面前,它就是今天我们的主角一角鲸Monodon monoceros)。

独角鲸的长牙有多珍贵?抵得上一座小城堡,国王的权杖也用它制成

 

这根“角”与传说故事中的独角兽角十分神似 | Emma Brick / Wikimedia Commons

漂浮的“尸体”与神秘之角

有心的朋友会发现,一角鲸在英语中称为narwhale或者narwale,whale是鲸鱼的意思,而nar常被误解为“北方(northern)”,事实上,这个nar是古老的北欧斯堪的那维亚语言中“尸体(nár)”的意思。一角鲸是少数几种没有背鳍的鲸鱼之一。初生的一角鲸通常为浅灰色,随后逐渐增黑,直到断奶前几乎变成全黑色,而后随着年龄的增长它们体色会变得愈发苍白,而在成年至中老年时,会变成白色底有许多斑点

 

在航海科技还不发达的时代,没有可靠的照明工具,因此远洋航行的瞭望水手把漂浮在海上晒太阳的一角鲸,误以为是漂在水上,布满尸斑的尸体!它们因此获得了这个有点晦气的名字。

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一角鲸全身布满斑点 | пресс-служба ПАО "Газпром нефть" / Wikimedia Commons

 

一角鲸顾名思义,它们有着有别于其它生物的“独角”结构,事实上,这个角并不是类似鹿角的骨质角,也不是类似犀牛的角质蛋白构成的角,一角鲸的角是一根独一无二的犬牙,一般是雄性一角鲸的左上颚犬牙。大约在它们2~3岁的时候,一角鲸的“男孩子”就会和人类儿童长恒齿一样“出新牙”,这颗犬齿会以左旋的螺旋状持续延展,一般长度在1.5~3.1米之间,重达10余公斤,和它们雄性平均4.7米的体长相比,这根巨牙的尺寸让人叹为观止!

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拥有奇特长牙的雄性一角鲸 |пресс-служба ПАО "Газпром нефть" / Wikimedia Commons

 

大约每500头雄性一角鲸会出现一头“大锦鲤”,长出两枚“长角”。然而大约只有不到15%的雌性一角鲸会长出“角”,长度普遍小于雄性的“角”。比较不可思议的是,虽然一角鲸有着如此雄壮的长牙,但它们的其它牙齿结构却是严重退化的,换言之如果是不长“角”的雌鲸,就会成为“无齿之徒”。

长牙,究竟有什么用?

而后人类对一角鲸的“长角”作用做出了诸多猜测。最初,从维京渔民到欧洲探险家,普遍认为这枚长牙的作用是用来破冰或者戳鱼,这想法似乎理所当然,但是没有长牙的雌性或幼年一角鲸,显然依旧可以毫无阻碍地潜水捕鱼。因此一角鲸长牙作为“破冰锤”的推断在后来被逐步放弃,仅作为一种坊间讹传存在。

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猎人与一角鲸的长牙 | Wikimedia Commons

 

随后在科学观察中,人们发现,雄性长牙的一个显著作用,是作为性选择的“角”力武器。在争夺异性青睐的过程中,它们不会像“陆上独角兽”印度犀牛一样,必须斗出个你死我活才能罢兵止戈。一角鲸作为一种和平主义者,只需通过碰触、摩擦长牙,甚至仅仅远程比划几下姿势就能一争高下。

 

雄性一角鲸的“角”作为一种性选择的装饰品,功能很好理解。但这也有一个逻辑漏洞,如果仅仅是承担性炫耀的工作,那为何部分雌鲸也有“长角”呢?这是一个困惑我们人类上百年的问题,直到最近才有一些相对更为合理的推论:这些长牙是“一角两用”的神器,对雄性而言,它们的长角固然是追求异性所用的美丽装饰,但就全体一角鲸而言,长角却是对周围海水的感知器官

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偶然也有两根长牙的“两”角鲸 | Wikimedia Commons

 

一角鲸长牙和多数哺乳动物的牙齿不同,外围是不具备珐琅质的,由类牙骨质、牙本质,牙髓组成。研究发现,一角鲸的长牙不管是外侧类牙骨质,还是内侧牙本质,都布满了密密麻麻的小孔,这些小孔可以通往牙髓上的神经细胞(牙髓的神经细胞非常发达,可以想象我们牙髓炎时疼痛的滋味),感知海水中的诸多信息,诸如海水的盐度、温度,压力等。

 

这颗无比敏感的长牙,可能使一角鲸得以了解周围的环境,并及时作出判断!在它们所处的极地环境中,很容易在下潜之后,“丢失”水面上的透气孔,比如具有透气孔的浮冰漂走,或者因为冰冻堵住。因为找不到透气孔,导致它们窒息死亡的现象屡有发生。

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北极熊啃食一角鲸的尸体 | Paul Gierszewski / Wikimedia Commons

神奇宝宝与独角之殇

让很多人意想不到的是,和一角鲸亲缘关系最近的鲸,居然是另一种人气很高的“白富美”鲸——白鲸Delphinapterus leucas),它们和一角鲸一起组成一角鲸科(Monodontidae)。

 

非常有趣的是,在极其偶然的情况下,这两个物种居然会杂交诞下“串串宝宝”。1990年,海德-约根森(Mads Peter Heide-Jorgensen)从格陵兰的因纽特人拉森(Jens Larsen)手里,得到了一个奇特的头骨,特征介于一角鲸和白鲸之间。近30年后,基因检测发现,这是一个非常罕见的,独角鲸和白鲸的自然结合体

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有可爱大脑门的白鲸 | Soychipiron / Wikimedia Commons

 

“串串宝宝”的下颚长有几枚不大不小的外翻牙齿,这是非常关键的辨识点,因为白鲸是有完整的牙齿结构的,而一角鲸却仅有大长牙或者干脆无牙。很可惜,“串串”并不是真的像独角兽,兼有长角和白色皮肤的梦幻模样,据因纽特人所说,这头鲸活着的时候是灰色的。

 

早在400多年前马丁·弗罗比舍上贡一角鲸牙的时候,人们就把一角鲸牙当成一种无比珍贵的异域珍宝,当时一枚一角鲸牙的价格甚至可以抵得上一座小城堡。在随后的几百年里,猎鲸船不断把黑手伸向一角鲸,导致它们的数量直线下降,直到上世纪中后期,各国才协定禁止一角鲸牙的进出口,对它们的生存起到了一定的保护作用。

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维也纳Schatzkammer的皇家珍宝馆,展出品包括用一角鲸牙制成的权杖 | Florian Prischl / Wikimedia Commons